Contemporary European History

Articles

Body Fascism in Britain: Building the Blackshirt in the Inter-War Period

JULIE GOTTLIEBa1

a1 University of Sheffield, Department of History, 1 Upper Hanover Street, Sheffield S3 7RA; julie.gottlieb@sheffield.ac.uk

Abstract

In recent years scholars have devoted a great deal of attention and theorisation to the body in history, looking both at bodies as metaphors and as sites of intervention. These studies have tended to focus on the analysis of bodies in a national context, acting for and acted upon by the state, and similarly the ever-expanding study of masculinity continues to try to define hegemonic masculinities. But what if we direct our gaze to marginal bodies, in this case Blackshirt bodies who act against the state, and a political movement that commits assault on the body politic? This article examines the centrality of the body and distinctive gender codes in the self-representation, the performance and practice, and the culture of Britain's failed fascist movement during the 1930s. The term ‘body fascism’ has taken on different and much diluted meaning in the present day, but in the British Union of Fascists’ construction of the Blackshirted body, in the movement's emphasis on the embodiment of their political religion through sport, physical fitness and public display of offensive and defensive violence, and in their distinctive and racialised bodily aesthetic illustrated in their visual and graphic art production we come to understand Britain's fascist movement as a product of modernity and as one potent expression of the convergence between populist politics and body fixation.

Le corps fasciste en Grande Bretagne: La construction des “chemises noires” dans l'entre-deux-guerres

La recherche historique des années récentes a beaucoup examiné et théorisé le corps humain, qu'elle regarde à la fois comme métaphore et comme site d'intervention. De telles études ont porté surtout sur l'analyse du corps en contexte national, le corps qui agit pour l'état ou subit l'action de l'état, tandis que les études toujours proliférantes sur la ou les masculinité(s) s'efforcent de définir ce concept en termes hégémoniques. Que se passe-t-il, alors, si nous orientons notre regard sur le corps marginal, en ce cas sur le corps habillé d'une chemise noire qui agit contre l'état – sur un mouvement politique qui s'attaque au corps politique? Dans cet article nous examinons la centralité du corpos et la codification des genres dans l'auto-représentation, la performance, la pratique et la culture du mouvement fasciste britannique – mouvement échoué – de l'entre-deux-guerres. Aujourd'hui le terme «fascisme corporel» a pris un sens différent et très affaibli, mais c'est à travers la construction du corps en chemise noire par l'Union fasciste britannique (British Union of Fascists) – à travers son zèle pour l'incarnation d'une religion politique à travers le sport, la forme physique et la parade publique de la violence offensive et défensive, et aussi dans l'esthétique corporelle unique et racialisée qu'on retrouve partout dans leur production artistique visuelle et graphique – que nous arriverons à comprendre le mouvement fasciste britannique comme un produit de la modernité et une puissante expression de la convergence entre politique populiste et obsession du corps.

Körperfaschismus in Großbritannien: Die Blackshirts in der Zwischenkriegszeit

In den letzten Jahren haben sich Historikerinnen und Historiker verstärkt der Körpergeschichte gewidmet, etwa indem sie Körper als Metaphern lasen oder in ihnen Orte gesellschaftlicher und politischer Intervention sahen. Solche Studien haben sich vor allem auf die Erforschung von Körpern im Zusammenhang mit staatlicher Politik bemüht. Zugleich haben Studien zur Männergeschichte unser Verständnis von hegemonialer Maskulinität deutlich differenziert. Aber was geschieht, wenn wir unseren Blick auf Körper an den Rändern der Politik richten, wie zum Beispiel jene der britischen faschistischen Blackshirts, die sich gegen den Staat richteten und darauf zielten den politischen Körper als body politic anzugreifen? Dieser Artikel untersucht die Zentralität von Körperpolitik und die Bedeutung von Kategorien des Geschlechts in der Codierung, Selbstrepräsentation, Performanz und Praxis für die letztlich gescheiterte britische fascistische Bewegung während der 1930er Jahre. Heute hat der Terminus “Körperfaschismus” eine ganz andere Bedeutung erhalten, aber in der Konstruktion des fascistischen Körpers durch die British Union of Fascists, in der Betonung ihrer politischen Religion durch sportliche Ertüchtigung, physische Gesundheit und in Praxis von offensiver und defensiver Gewalt sowie in ihrer besonderen rassisch aufgeladenen Körperästhetik, wie sie sich in visuellen und graphischen Quellen zeigen lässt, lernen wir die britische faschistische Bewegung als Produkt der Moderne kennen, welches die Konvergenz zwischen populistischer Politik und Körperfixierung zum Ausdruck brachte.

(Online publication April 08 2011)

Julie Gottlieb is a lecturer in Modern History at the University of Sheffield. She has published widely on the topic of gender and fascism in Britain, and is the author of Feminine Fascism: Women in Britain's Fascist Movement, 1923–1945 (London: I. B. Tauris, hardback 2000, paperback 2003), and two edited books: The Culture of Fascism (London: I. B. Tauris, 2004), co-edited with Thomas Linehan, and Making Reputations (London: I. B. Tauris, 2005), co-edited with Richard Toye. Her current research project is called ‘Guilty Women: Gender and Appeasement in Inter-war Britain’.