Africa

Research Article

Diabetes, Medicine and Modernity in Cameroon

Paschal Kum Awah and Peter Phillimore

Abstract

This article examines popular understandings of diabetes, and conflicts and ambiguities in the management of diabetes care, in two areas of Cameroon. Conducted over a two-year period, comparative ethnography in Yaoundé and Bafut started in four diabetes clinics (two in each place). From there it extended outwards, first to the homes of patients with diabetes, and then on to a number of indigenous healers consulted by patients or their families. We explore here the tension between clinic-based demands for patients' ‘compliance’ with treatment guidelines, including repeated strictures against resorting to ‘traditional’ medicine, and patients' own willingness to alternate between biomedicine and indigenous practitioners, a process in which they subject the claims of both to a kind of pragmatic evaluation. The continuing importance of indigenous healing practices, and explanations for diabetes in terms of ancestral intervention or witchcraft, are considered in the light of recent anthropological debate about the ‘modernity of witchcraft’ in Africa.

Résumé

Cet article examine les interprétations populaires du diabète, ainsi que les conflits et les ambiguïtés dans la gestion du traitement du diabète dans deux régions du Cameroun. L'ethnographie comparative menée sur une période de deux ans à Yaoundé et Bafut a commencé dans quatre cliniques du diabète (deux dans chaque ville). L’étude s'est ensuite élargie au domicile des patients diabétiques, puis à un certain nombre de guérisseurs indigènes consultés par les patients ou leur famille. L'article explore les tensions entre d'une part les exigences des cliniques en matière d'observance de traitement par les patients (y compris des critiques sévères répétées contre le recours à la médecine « traditionnelle ») et, d'autre part, la volonté des patients d'alterner entre praticiens de la biomédecine et praticiens indigènes, un processus dans lequel ils soumettent les prétentions des uns et des autres à une sorte d’évaluation pragmatique. L'importance persistante des pratiques de guérison indigènes, et les explications du diabète en termes d'intervention ancestrale ou de sorcellerie, sont étudiées à la lumière du débat anthropologique récent sur la « modernité de la sorcellerie » en Afrique.

(Online publication May 19 2011)

Paschal Kum Awah trained initially as a sociologist at the University of Yaoundé. He was then employed as a medical sociologist with the WHO/HRP and HoPiT Research Group of the Faculty of Medicine and Biomedical Sciences, University of Yaoundé, before doing his PhD in medical anthropology at Newcastle University. He has subsequently been a Senior Researcher with the HoPiT Research Group. He is currently on a training fellowship in Biomedical Ethics at the Western Institutional Review Board at Olympia, Washington State, USA.

Peter Phillimore is Professor of Social Anthropology and Associate Director of the Institute of Health and Society at Newcastle University. His main area of specialism is the anthropology of risk.