Africa

Research Article

A Note on the Abomey Protectorate

C. W. Newbury

Opening Paragraph

In 1894 the military power of one of West Africa's most highly centralized kingdoms was broken. Six years later the last representative of the Fon dynasty which had ruled from Abomey since the early seventeenth century was deposed and exiled. Immediately after the conquest of Abomey by the French, the kingdom, somewhat reduced in area, was administered as a colonial protectorate. Attempts to rule through an indigenous paramountcy were not new in French West Africa: similar experiments were made in Senegal and in the Futa Jallon. But, compared with these better-known examples, Dahomey lacks a detailed account of administrative practice in its protectorates and a treatment of the nature of Abomey kingship at a time when the local authority structure was being reappraised by Europeans. The quick demise of an institution that had flourished for about 300 years and excited the wonder of traders and travellers calls for some explanation. How much of the Fon dynasty's fiscal and religious functions survived its loss of police powers, and by what methods did French administrators take its place?

Part of the answer to these questions lies in the decline of Abomey control of coastal trade in the years immediately preceding the conquest—a factor, indeed, which aroused the dynasty to desperate measures and occasioned French military intervention. The rest of the explanation is to be found in the contradiction between ‘protectorate’, as administrative policy, and the administrative practice of French officials at Abomey.

Résumé

NOTE SUR LE PROTECTORAT D'ABOMEY

Cet article décrit le sort du royaume d'Abomey sous le protectorat français, de l'époque de la conquête à la déposition du dernier roi, Agoli-Agbo. L'affaiblissement de l'autorité effective des rois Fon s'explique en partie à cause des contacts européens avant 1890, en partie par la politique des administrateurs français à Abomey. La résistance des commerçants aux droits exigés par les fonctionnaires dahoméens fit échec aux traités réglant la cession de Cotonou, entraînant des razzias pour esclaves de la part des Fon, et une intervention définitive de la France. Respecté en principe, le régime de protectorat déniait à Agoli-Agbo les ressources financières que réclamaient sa cour et les héritiers de la dynastie. En même temps, les résidents français attachaient une grande importance à la conservation des chefferies dahoméennes à la tête des groupements de villages ou cantons, comme à celle des villages ou quartiers. Les princes du sang royal qui ne figuraient pas dans le cadre des dirigeants du protectorat, y compris Agoli-Agbo, se querellèrent, surtout après la première perception au Dahomey d'un impôt de capitation dont seuls les chefs reconnus recevaient un pourcentage. On se crut donc, dans la nécessité d'exiler le principal meneur, Agoli-Agbo, et de mettre fin à un protectorat où le roi était parmi les moins protégés. Plus tard, sans attribuer un rôle politique au roi, on envisagea son retour au Dahomey, en reconnaissant son importance rituelle pour les gens d'Abomey.

C. W. Newbury. Lately Lecturer in History in the University College of Ibadan, Nigeria; has been engaged in research in French West African archives at Porto-Novo and at Dakar, and in Paris for a study in comparative administration.