Canadian Journal on Aging / La Revue canadienne du vieillissement

Articles

Permanent Childlessness: Perceived Advantages and Disadvantages Among Older Persons*

Ingrid Arnet Connidisa1P1 and Julie Ann McMullina1

a1 University of Western Ontario

RÉSUMÉ

Cette étude examine les perceptions des 287 répondants, eux-mêmes sans enfant, sur le fait de ne pas avoir d'enfants; ils sont âgés de 55 ans et plus et font partie d'une étude plus vaste (rc = 678) sur le vieillissement et le soutien social. Soixante-sept pour cent (n = 193) font état des avantages de ne pas avoir d'enfants et 64 pour cent (n = 185) signalent des désavantages. Les données qualitatives révèlent moins de soucis ou de problèmes, des avantages financiers, une liberté et une disponibilité professionnelle plus grandes parmi les principaux avantages perçus. Le manque de compagnie, la solitude, le manque d'appui et de soins en vieillissant et le manque d'expérience des responsabilités parentales comptent au nombre des principaux désavantages. Les analyses — à deux variables ou à plusieurs variables — des effets qu'ont le genre, l'état civil, l'âge et le fait de ne pas avoir d'enfants (par choix ou selon les circonstances) sur la perception des avantages et des désavantages de ne pas avoir d'enfants démontrent des variations uniquement dans la perception des avantages. Lorsque nous comparons les avantages et les désavantages particuliers tirés de l'expérience, seuls certains avantages (avantages financiers) perçus sont associés à l'expérience réelle. Nous examinons les conclusions à partir d'expériences concrètes des coûts et des avantages par opposition au partage de croyances largement répandues sur le fait de ne pas avoir d'enfants.

ABSTRACT

This study examines the perceptions of childlessness reported by 287 childless respondents aged 55 and over who were part of a larger study (n - 678) on aging and social support. Sixty-seven per cent (n = 193) report advantages to childlessness and 64 per cent (n = 185) report disadvantages. Qualitative data show that key perceived advantages are fewer worries or problems, financial benefits, greater freedom, and career flexibility. The major disadvantages are lack of companionship/being alone/loneliness, lack of support and care when older, and missing the experience of parenthood. Bivariate and multivariate analyses of the effects that gender, marital status, age, and childless status (childless by choice or by circumstance) have on the perceived advantages and disadvantages of having no children show that there is variability in perceived advantages only. When we compare specific perceived advantages and disadvantages to related experience, only some perceived benefits (financial advantage) are associated with actual experience. Findings are discussed in the context of actually experiencing costs and benefits versus sharing widely-held beliefs about childlessness.

(Received May 27 1998)

(Accepted March 08 1999)

Key Words

  • Childlessness;
  • Aging;
  • Gender;
  • Family;
  • Parent Status.

Mots clés

  • Sans enfants;
  • vieillissement;
  • genre;
  • famille;
  • statut de parent.

Ingrid Arnet Connidis, Ph.D., is a professor of Sociology and Director of the Interdisciplinary Group on Aging at the University of Western Ontario. She continues her work on siblings in later life; policy -related examinations of trends in fertility, family size, availability of siblings, and labour force participation; and a research project on multigenerational families. Recent publications include Parent-Child Exchanges of Supports and Intergenerational Equity (Leroy Stone, Carolyn Rosenthal, & Ingrid Connidis, Statistics Canada) and “Sibling Ties in Later Life: A Social Network Analysis” (Lori Campbell, Ingrid Connidis, & Lorraine Davies, Journal of Family Issues, 20(1), 114–148).

Ingrid Arnet Connidis, Ph.D., est professeure de sociologie et directrice du groupe interdisciplinaire sur le vieillissement de l'Université de Western Ontario. Elle poursuit des recherches sur les frères et soeurs en fin de vie. Elle examine également les tendances de la fertilité en relation avec les politiques, la taille des familles, la disponibilité des frères et soeurs et la participation de la population active. Elle s'occupe enfin d'un projet de recherche sur les familles multigénérationnelles. Elle a récemment publié Parent-Child Exchanges of Supports and Intergenerational Equity (Leroy Stone, Carolyn Rosenthal et Ingrid Connidis, Statistiques Canada) et «Sibling Ties in Later Life: A Social Network Analysis» (Lori Campbell, Ingrid Connidis et Lorraine Davies, Journal of Family Issues, 20(1), 114–118).

Julie Anne McMullin, Ph.D., is an assistant professor of Sociology at the University of Western Ontario. Her research currently involves two projects: one on paid and unpaid work and kin relationships within multi-generational families; and another that examines gender, social policy and poverty. One of her recent publications is “Structure and Agency in the Retirement Process: A Case Study of Montreal Garment Workers” (with Victor W. Marshall), Chapter 11 in The Self and Society in Aging Processes (New York: Springer Publishing Company).

Julie Ann McMullin, Ph.D., est professeure adjointe en sociologie de l'Université de Western Ontario. Ses recherches actuelles concernent deux projets: un sur le travail rémunéré et non rémunéré et les relations familiales sur plusieurs générations et l'autre qui examine le sexe, les politiques sociales et la pauvreté. Parmi ses plus récentes publications, citons «Structure and Agency in the Retirement Process: A Case Study of Montreal Garment Workers» (avec Victor C. Marshall) chapitre 11 de The Seifand Society in Aging Processes (New York: Springer Publishing Company).

Footnotes

* This is a substantially revised version of a presentation to the Gerontological Society of America Annual Meetings, Atlanta, Georgia, November, 1994. Ingrid Connidis thanks the Social Sciences and Humanities Research Council of Canada and Ministry of Community and Social Services through the Ontario Mental Health Foundation for their financial support of this study.

P1 Department of Sociology, University of Western Ontario, London, Ontario N6A 5C2, (connidis@julian.uwo.ca)