Contemporary European History

Research Article

Sippenhaft, Terror and Fear in Nazi Germany: Examining One Facet of Terror in the Aftermath of the Plot of 20 July 1944


a1 Department of History, Sydney Grammar School, College Street, Darlinghurst, 2010, NSW, Australia;


The methods used by the Nazis to control elements of German society have been the focus of intense historical debate. This paper attempts to analyse the implementation of Sippenhaft (family liability punishment) after the 20 July 1944 assassination plot against Hitler. Sippenhaft was advocated for use against the families of the conspirators involved in this plot and also against members of the armed services. Consequently, its implementation became the personal domain of the Reich leader of the SS, Heinrich Himmler, as well as local army commanders, army courts and the Nazi party itself. This article will argue that the inadequacies of its imposition were largely compensated for by its effectiveness as a device of fear.

Sippenhaft. Peur et terreur dans l'Allemagne Nazie après le complot du 20 juillet 1944

Les méthodes utilisées par les Nazis pour contrôler la société allemande ont été au coeur d'un intense débat historiographique. Cet article analyse la mise en place du Sippenhaft (la répression qui s'étend à la famille) après la tentative d'assassinat de Hitler en juillet 1944. Sippenhaft fut la forme de punition recommandée contre les familles des conspirateurs, et notamment contre les membres de l'armée. Sa mise en oeuvre fut du ressort personnel d'Heinrich Himmler, et son déroulement impliqua les commandements militaires, les cours martiales et le Parti nazi. Les problèmes rencontrés dans cette mise en oeuvre furent largement compensés par la terreur qu'elle suscita.

Sippenhaft, Terror und Angst in Nazideutschland: Eine Untersuchung einer Spielart des Terrors nach dem Attentat vom 20. Juli 1944

Die von den Nazis eingesetzten Methoden zur Kontrolle der deutschen Gesellschaft standen im Zentrum einer lebhaften historischen Debatte. Dieser Beitrag untersucht die Durchführung von Sippenhaft nach dem gescheiterten Anschlag auf Hitler am 20. Juli. Sippenhaft wurde den Familien der am Anschlagsplan beteiligten Verschwörer sowie Mitgliedern der Wehrmacht angedroht. Die Durchsetzung wurde deshalb zu einer persönlichen Angelegenheit des Reichsführers SS, Heinrich Himmler, und lokaler Wehrmachtsoffiziere, Militärgerichte und der Nazi-Partei selbst. Der Artikel argumentiert, dass die inadäquate Durchführung durch die Effizienz von Sippenhaft als angsterzeugendes Mittel kompensiert wurde.


This article is based on my doctoral thesis research completed at the University of New South Wales in July 2004. I should like to thank Professor Dick Geary for encouraging me to pursue this topic in an article format, Professor Konrad Kweit from Sydney University and Dr David Welch from Melbourne University for ongoing research assistance. I should also like to thank my colleague, Dr David Martin, for his thoughts and comments on this paper.

Robert Loeffel is a history master at Sydney Grammar School, Australia. He received his Ph.D. from the University of New South Wales in 2004, for a thesis which analysed family liability punishment across the entire period of the Third Reich. He has held positions as a tutor of History at the University of Sydney as well as the University of New South Wales, where he also lectured in modern warfare.