International Review of Social History

Article

Cash Crops and Freedom: Export Agriculture and the Decline of Slavery in Colonial West Africa*

Gareth Austina1

a1 Department of Economic History, London School of Economics & Political Science E-mail: G.M.Austin@lse.ac.uk

Summary

This article argues that the greatest economic and social transformations of the early colonial period in West Africa, the “cash-crop revolution”, and “the slow death of slavery” and debt bondage, had stronger and more varied causal connections than previously realized. The economic circumstances of late nineteenth and early twentieth-century West Africa delayed and diluted abolitionist measures. Indeed, the coercion of labour, through the exercise of property rights in people, contributed to the speed with which the cash-crop economies developed. Conversely, however, the scale and composition of cash-crop expansion did much to determine that the slave trade and pawning would be replaced by a consensual labour market. They also shaped the possibilities for peasant versus larger-scale organization of production, and the distribution of income by gender and between communities.

Zusammenfassungen

Der Autor geht davon aus, dass die größten ökonomischen und sozialen Transformationen der frühen Kolonialepoche in West-Afrika, die “cash-crop revolution” und “das langsame Absterben der Sklaverei”, ebenso wie die Abhängigkeit durch Schulden stärkere und vielfältigere kausale Verbindungen hatten als ursprünglich angenommen. Die ökonomischen Bedingungen des späten neunzehnten und des frühen zwanzigsten Jahrhunderts in West-Afrika verzögerten und schwächten die Maßnahmen zur Abschaffung der Sklaverei. Tatsächlich beschleunigte der Zwang zur Arbeit – hervorgerufen durch die Praxis von Eigentumsrechten an Menschen – die Geschwindigkeit, mit der sich die Cash-Crop-Wirtschaft entwickelte. Umgekehrt jedoch trugen das Ausmaß und die Art der Cash-Crop-Expansion sehr dazu bei, dass der Sklaven-Handel und die Verpfändung durch einen Arbeitsmarkt, der auf Konsens beruhte, ersetzt wurden. Auch entstanden so Möglichkeiten für Kleinbauern versus umfangreicherer Organisation der Produktion, und für die Einkommensverteilung nach Geschlecht und zwischen den Gemeinschaften.

Résumés

Dans cet article, l’auteur montre que les plus grandes transformations économiques et les plus grandes transformations sociales du début de la période coloniale en Afrique occidentale, la “révolution de la culture de rapport”, la “mort lente de l’esclavage” et la servitude pour dette, ont eu des rapports de cause à effet qui ont été plus puissants et plus variés qu’on ne l’avait pensé. Les circonstances économiques dans l’Afrique de la fin du XIXe siècle et du début du XXe siècle ont retardé et dilué les mesures abolitionnistes. De fait, la coercition de la main d’œuvre, par l’exercice des droits de la propriété sur des personnes, a contribué à la rapidité avec laquelle les économies de culture de rapport se sont développées. Mais inversement, l’ampleur et la composition de l’expansion de la culture de rapport ont beaucoup fait pour déterminer que la traite et la mise en gage des esclaves soient remplacées par un marché du travail consensuel. Elles ont également défini les possibilités pour l’exploitant agricole contre l’organisation de la production à grande échelle, ainsi que la répartition des revenus entre les femmes et les hommes et entre des communautés.

Resúmenes

En este artículo se plantea que el proceso de transformación social y económico más destacado del periodo colonial en el África Occidental, la “revolución de los cultivos comerciales”, “la lenta muerte de la esclavitud” y la servidumbre por deudas, tuvieron conexiones causales más fuertes y variadas de lo que ha venido señalándose. El contexto económico de África Occidental a finales del siglo XIX y principios del XX retrasó y diluyó las medidas abolicionistas. Además, el trabajo coercitivo, mediante el ejercicio de la propiedad sobre las personas, contribuyó a marcar el ritmo en que se desarrollaron las economías basadas en cultivos comerciales. Sin embargo, inversamente, la dimensión y características de la expansión de estas economías fue determinante para que el comercio y arrendamiento de esclavos fueran reemplazados por un mercado de trabajo consesuado. Todo ello también sirvió para definir las posibilidades del campesinado frente a una organización de la producción a mayor escala, y la distribución de los ingresos en función del género y entre las distintas comunidades.

Footnotes

* The idea for this paper came from a travelling symposium on “Colonialism and Labour”, primarily organized by David Clayton (University of York), which took the form of panels at the 2004 European Social Science History Conference in Berlin, and at the 2006 International Economic History Association Congress in Helsinki. An earlier version of the present paper was presented at Humboldt University, Berlin, in January 2008. I am grateful for all the comments received. Research in the National Archives of the Gambia in 2007 was supported by a grant from the UK Arts and Humanities Research Council. I also thank the IRSH’s referees for their comments, and the editors for their patience. Mina Moshkeri (LSE) drew the map.