Contemporary European History



The ‘Chechen Problem’: Handling an Awkward Legacy, 1918–1958 1


NICOLAS WERTH a1
a1 Institut d'Histoire du Temps présent, CNRS, 59 rue Pouchet, 75017 Paris; werth@ihtp.cnrs.fr.

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Abstract

The study of the ‘Chechen problem’ from the civil war period to the aftermath of the 20th Congress of the CPSU highlights a major topic in recent historiography of the Soviet period: the resistance to the regime. The various ways in which the Chechens resisted sovietisation over several decades provide a fine illustration of the highly complex notion of ‘social resistance’ in the Soviet Union. In the Chechen case, the manifestation and expression of resistance were rooted either in deeply ingrained social identities, community and tradition or in national and universal strategies of popular collective action. But the ‘Chechen problem’ also provides a good example of the different reactions and policies of the Soviet state when faced with this kind of ‘multi-dimensional’ resistance. These policies changed and evolved over the years: armed operations aimed at the ‘eradication of Chechen banditry’ in the 1920s and 1930s, total deportation in 1944 and, after 1956, the removal of most of the limitations imposed on the ‘punished’ national group.

Abstract

L'étude du ‘problème tchétchène’ entre la guerre civile et le XXe congrès du PCUS et ses retombées éclaire l'une des questions les plus importantes de l'historiographie actuelle consacrée à la période soviétique, à savoir la résistance au régime. Les différentes manières à travers lesquelles les Tchétchènes ont résisté à la soviétisation pendant plusieurs décennies illustrent bien la complexité de la notion de ‘résistance sociale’ dans le cadre de l'Union Soviétique. Dans le cas tchétchène, les différentes manifestations et expressions de la résistance étaient liée à la fois à un fort enracinement dans une identité sociale, une communauté et une tradition, et dans des stratégies nationales et universelles d'action collective populaire. Mais le ‘problème tchétchène’ offre aussi un bon exemple d'analyse des différentes réactions et politiques mises en place par l'état soviétique confronté à une sorte de résistance ‘multidimensionnelle’. Ces politiques ont changé et évolué tout au long de la période: opérations armées visant ‘l'éradication du banditisme tchétchène’ dans les années 20 et 30; déportations totale en 1944; puis, après 1956, abandon de la plupart des interdictions imposées aux groupes nationaux ‘punis’.

Abstract

Die Untersuchung des ‘tschetschenischen Problems’ vom Bürgerkrieg bis zu den Nachwirkungen des XX. Parteikongresses der KPdSU unterstreicht ein zentrales Thema der jüngeren Historiographie der Sowjetepoche: den Widerstand gegen das Regime. Die unterschiedlichen Wege, auf denen die Tschetschenen gegen die Sowjetisierung im Laufe mehrerer Jahrzehnte kämpften, bieten eine gute Illustration des hochkomplexen Begriffs ‘sozialen Widerstands’ in der Sowjetunion. Im Fall Tschetscheniens war die Art des Widerstands entweder in tiefsitzenden sozialen Identitäten, Gemeinschaft und Tradition oder in nationalen und universalen Strategien gemeinsamer Handlungen des Volkes verwurzelt. Das ‘tschetschenische Problem’ bietet aber auch ein gutes Beispiel für die unterschiedlichen Reaktionen des mit dieser Art von ‘multidimensionalem Widerstand’ konfrontierten Sowjetstaates. Diese Politik wandelte und entwickelte sich mit den Jahren: von bewaffneten Aktionen, die auf die ‘Auslöschung tschetschenischen Banditentums’ zielten, zur totalen Deportation 1944, und nach 1956, der Entfernung der meisten Restriktionen, welche der ‘bestraften’ nationalen Gruppe auferlegt waren.

(Published Online July 19 2006)



Footnotes

1 Nicolas Werth is Director of Research at the Institut d'Histoire du Temps Présent, Centre national de la recherche scientifique, Paris. He has taught at the universities of Minsk and Moscow, and is a former cultural attaché at the French embassy in Moscow. He has published extensively, and his most recent books are L'Ile aux cannibales. 1933: une déportation – abandon en Sibérie (2006) and Les Années Staline (forthcoming, 2006).