Journal of Tropical Ecology

Seasonal shift in the foraging niche of a tropical avian resident: resource competition at work?

Julie A. Jedlicka a1c1, Russell Greenberg a2, Ivette Perfecto a3, Stacy M. Philpott a1c1 and Thomas V. Dietsch a3a4
a1 Department of Ecology and Evolutionary Biology, University of Michigan, 830 N. University Ave., Ann Arbor, MI 48104, USA
a2 Smithsonian Migratory Bird Center, National Zoological Park, 3001 Connecticut Ave NW, Washington DC 20008, USA
a3 School of Natural Resources and the Environment, University of Michigan, 430 E. University, Ann Arbor, MI 48109, USA
a4 Center for Tropical Research, University of California, La Kretz Hall, Suite 300, Box 951496, Los Angeles, CA 90095-1496, USA

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This study examined the foraging behaviour of a resident bird species, the rufous-capped warbler (RCWA, Basileuterus rufifrons), in a shaded-coffee farm in Chiapas, Mexico. Unlike many resident species that use shaded-coffee agroecosystems seasonally, RCWAs do not move to other habitats when migrants are present. RCWA foraging was compared when migrant birds were present (dry season) and absent (wet season). It was hypothesized that RCWAs would exhibit a seasonal foraging niche shift because of resource competition with migrants. Observations from both the canopy and coffee understorey show that RCWAs foraged almost equally in both vegetative layers during the wet season although they were more successful foraging in the canopy. In the dry season, migrants foraged primarily in the canopy and RCWAs shifted so that 80% of RCWA foraging manoeuvres were in the understorey. At that time RCWAs foraged less successfully in both vegetative layers. Avian predation in the dry season was found to reduce densities of arthropods by 47–79% in the canopy, as opposed to 4–5% in the understorey. In the canopy, availability of large (>5 mm in length) arthropods decreased by 58% from the wet to dry season. Such resource reductions could have caused the RCWA foraging niche shift yet other alternative or additional hypotheses are discussed. Shifts in foraging niche may be a widespread mechanism for some small insectivorous residents to avoid seasonal competition with abundant migrant species.


Este estudio examinó el comportamiento de forrajeo de un ave residente, Basileuterus rufifrons (RCWA), en una finca de café con sombra en Chiapas, México. A diferencia de muchas aves residentes que usan los agroecosistemas de café con sombra solamante durante una estación, RCWAs no se van a otros hábitats cuando los aves migrantes están presente. El forrajeo de RCWA fue comparado cuando las aves migrantes eran presente (la época seca) y ausente (la época de lluvia). La hipótesis fue que los RCWA exhibirían un cambio de forrajeo con los cambios de estaciones a causa de la competencia de recursos con los migrantes. Observaciones en el docel y el sotobosque en un cafetal muestran que durante la época de lluvia, los RCWAs forrajean igualmente en los dos niveles de vegetación, pero tienen más éxito forrajeando en el docel. Durante la época seca, los migrantes forrajean principalmente en el docel y los RCWAs se mueven al sotobosque donde efectúan 80% de las maniobras de forrajeo. Durante ese tiempo, los RCWAs tuvieron menos éxito forrajeando tanto en el docel como en el sotobosque. Durante la época seca el número de artrópodos bajó entre 47–79% en el docel y entre 4–5% en el sotobosque a causa de la depredación de las aves. En el docel, la disponibilidad de artrópodos grandes (>5 mm en longitud) bajó en un 58% de la época de lluvia a la época seca. Tales reducciones de recursos podrían causar el cambio de lugar a forrajeo observado en RCWA, pero otras explicaciones e hipótesis son discutidas. Pueden ser que este cambio de forrajeo sea común en algunas aves residentes pequeñas que comen artrópodos para evitar la competencia con los migrantes durante la época seca.

(Published Online July 10 2006)
(Accepted December 23 2005)

Key Words: avian insectivory; birds; breeding demand; Chiapas; Mexico; coffee agroecosystem; direct interference; foraging; indirect competition; migrant–resident interaction; resource competition; rufous-capped warbler; sexual segregation; shaded coffee.

c1 Corresponding author. Current address: Environmental Studies Department, University of California, 1156 High Street, Santa Cruz, CA 95064, USA. Email: