Contemporary European History

Articles

The Code of Protest: Images of Peace in the West German Peace Movements, 1945–1990

BENJAMIN ZIEMANNa1

a1 Department of History, University of Sheffield, Sheffield, S10 2TN; b.ziemann@shef.ac.uk.

Abstract

The article examines posters produced by the peace movements in the Federal Republic of Germany during the Cold War, with an analytical focus on the transformation of the iconography of peace in modernity. Was it possible to develop an independent, positive depiction of peace in the context of protests for peace and disarmament? Despite its name, the pictorial self-representation of the campaign ‘Fight against Nuclear Death’ in the late 1950s did not draw on the theme of pending nuclear mass death. The large-scale protest movement in the 1980s against NATO's 1979 ‘double-track’ decision contrasted female peacefulness with masculine aggression in an emotionally charged pictorial symbolism. At the same time this symbolism marked a break with the pacifist iconographic tradition that had focused on the victims of war. Instead, the movement presented itself with images of demonstrating crowds, as an anticipation of its peaceful ends. Drawing on the concept of asymmetrical communicative ‘codes’ that has been developed in sociological systems theory, the article argues that the iconography of peace in peace movement posters could not develop a genuinely positive vision of peace, since the code of protest can articulate the designation value ‘peace’ only in conjunction with the rejection value ‘war’.

Le code de la protestation: images du mouvement pacifiste de l'Allemagne de l'Ouest, 1945–1990

L'article analyse des affiches du mouvement pacifiste de l'Allemagne de l'Ouest depuis 1945 avec, en toile de fond, la question de la transformation de la paix imagée dans l'ère moderne. Etait-il possible d'associer à la protestation pour la paix et le désarmement une représentation autonome et positive de la paix? En dépit de son nom, la campagne ‘Combat à la mort nucléaire’ n'a pas thématisé la mort en masse nucléaire menaçante dans la présentation imagée de soi. Le mouvement protestataire contre l'’augmentation du potentiel militaire’ dans les années quatre-vingt, a mis en contraste sur ses affiches le pacifisme féminin avec l'agressivité masculine dans une symbolique en images fortement chargée émotionnellement. En même temps, il a rompu avec la tradition pacifiste de la mise en avant des victimes de guerre et s'est présenté lui-même comme une anticipation sur le but de la paix à travers des images de foules manifestantes. En ayant recours au concept théorique et systémique de la codification, il est montré que l'iconographie de la paix sur les affiches du mouvement de paix ne peut pas développer une vision authentiquement positive de la paix, parce que, dans le code de la protestation, la valeur désignée ‘paix’ et la valeur rejetée ‘guerre’ sont constamment communiquées ensembles.

Der Code des Protests: Bilder der westdeutschen Friedensbewegung, 1945–1990

Der Aufsatz analysiert Plakate der westdeutschen Friedensbewegung seit 1945 vor dem Hintergrund der Frage nach der Transformation der Friedensbildlichkeit in der Moderne. Ist es möglich gewesen, mit dem Protest für Frieden und Abrüstung eine eigenständige, positive Darstellung des Friedens zu verbinden? Ungeachtet ihres Namens thematisierte die Kampagne ‘Kampf dem Atomtod’ den drohenden atomaren Massentod in ihrer bildlichen Selbstdarstellung nicht. Die Protestbewegung gegen die ‘Nachrüstung’ in den achtziger Jahren kontrastierte in ihren Plakaten weibliche Friedfertigkeit mit männlicher Aggressivität in einer emotional stark aufgeladenen Bildsymbolik. Zugleich brach sie mit der pazifistischen Tradition der Hervorhebung der Opfer des Krieges und präsentierte sich in Bildern von demonstrierenden Menschenmengen selbst als ein Vorgriff auf das Ziel des Friedens. Unter Rückgriff auf das systemtheoretische Konzept der Codierung wird gezeigt, daß die Ikonographie des Friedens in Plakaten der Friedensbewegung keine genuin positive Friedensvision entwickeln konnte, da im Code des Protests der Designationswert ‘Frieden’ und Rejektionswert ‘Krieg’ stets zusammen kommuniziert werden.

Benjamin Ziemann is Reader in Modern History, University of Sheffield, and Privatdozent at the Ruhr-Universität Bochum. His main areas of research are the history of the First World War, historical peace research, twentieth-century German Catholicism and the theory of history. His publications include War Experiences in Rural Germany, 1914–1923 (2007), an edited volume, Peace Movements in Western Europe, Japan and the USA during the Cold War (2007) and Katholische Kirche und Sozialwissenschaften 1945–1975 (2007).